Parcourez le monde en tant que passager de cargo

Il y a des années, ma mère a régulièrement reçu des annonces d'une société appelée TravLTips, qui annonçait des voyages en cargo pour ceux qui recherchaient quelque chose d'un peu différent de Royal Caribbean et du skeet. J'étais intriguée mais je n'ai jamais eu l'occasion d'examiner cette option. J’avais déjà fait deux croisières classiques, l’une sur la Riviera mexicaine et l’autre, dans un voyage éprouvant dans les Caraïbes, juste après l’explosion du Challenger en 1986.

Ces voyages étaient amusants et bien structurés - difficile de les qualifier d’aventures. Ils ont présenté les buffets de signature de minuit et les sculptures de glace, de nombreuses serviettes et des équipages fantômes. Les repas étaient toujours bien préparés et la compagnie de table agréable. Si vous envisagez une croisière conventionnelle, offrez-vous l’hilare aventure de David Foster Wallace, une idée censément amusante que je ne ferai jamais, pour une perspective extra-brochure.

Porte-conteneurs typique transportant des milliers de conteneurs d'expédition et très probablement quelques passagers.

À l’automne 2000, lorsqu’une grande banque a fermé sa division de prêts maverick et m’a confié mon travail en informatique, j’ai décidé qu’il était temps de faire un voyage en cargo. L'élection présidentielle s'annonçait inquiétante et cela semblait être une bonne idée de regarder tout le cirque d'outre-mer. J'ai réservé un voyage de 28 jours sur la ligne Grimaldi au départ de Southampton à la fin octobre. Pour rendre le voyage plus complet, je suis parti une semaine plus tôt que prévu pour visiter le Royaume-Uni et m'habituer au changement d'heure.

La société Grimaldi exploite d’importants transporteurs automobiles qui se rendent dans de nombreux ports de la Méditerranée et du nord de l’Europe. L'équipage est italien et la langue à bord est principalement italienne, notamment au dîner. Sur un cargo avec un nombre limité de passagers, vous dînez normalement à la table du capitaine. Personne n’est autorisé à s’asseoir jusqu’à l’arrivée du capitaine, ce qui peut parfois entraîner un retard en cas d’intervention urgente du navire. Le capitaine échantillonne également le repas offert et le renvoie parfois à l’office. Une fois, le capitaine a goûté un steak et a annoncé à haute voix «Shoe Leather!» Produisant une activité intense des serveurs et un changement frénétique dans le menu alors que les repas incriminés étaient emportés.

Une chose que les croisiéristes conventionnels apprennent vite, c’est que le passager est au centre de toutes les attentions et que l’équipage existe pour satisfaire tous les caprices. Sur un cargo, le cargo est roi. Les passagers sont une sorte de nuisance tolérée qui doit apprendre à se fondre dans le paysage et à réduire au minimum les demandes. La chaîne de commandement est importante et vous ne demandez jamais à un officier quelque chose qu'un steward peut prendre en charge. Lors de mes voyages, le navire, y compris le pont, était toujours libre et passais de nombreuses heures à surveiller les opérations, en particulier dans les passages du canal de Panama.

Mon deuxième voyage en cargo a eu lieu peu après l'attaque du 11 septembre, à New York, en personne. Ce fut un long voyage depuis Staten Island jusqu’à la côte ouest de l’Amérique du Sud. La sécurité suscitait alors beaucoup d'inquiétudes, en particulier dans la zone du canal de Panama. Ce navire était un porte-conteneurs appelé Atlanta appartenant au groupe Rickmers. Les officiers étaient allemands et l'équipage birman. Ce navire était beaucoup moins formel que le navire Grimaldi. Le capitaine était aimable et gentil et seul l'anglais était parlé à la table. Les conversations étaient animées et couvraient tous les sujets. Nous avons demandé au capitaine quand les sculptures de glace se produiraient et où était le capitaine dansant? Les navires de croisière ont toujours deux capitaines - l'un, un homme incroyablement frappant qui fait la ronde avec les passagers et danse beaucoup, et l'autre qui exploite réellement le navire.

Les porte-conteneurs ont généralement beaucoup moins de franc-bord ou de hauteur de coque jusqu’à la ligne de flottaison par rapport aux grands porte-voitures. Cela peut être une invitation aux pirates dans des situations où le navire doit avancer lentement. Un soir de nuit en Equateur, j'étais sur le pont tard dans la nuit lorsque j'ai regardé vers l'arrière et j'ai remarqué que quelques petits bateaux suivaient de près. Des cordes ont été lancées autour des balustrades et il était évident que nous étions embarqués. Je me suis précipité sur le pont et j'ai alerté le capitaine et tout le navire a pris vie avec des alarmes, des projecteurs et un équipage en train d'expulser les pensionnaires. Ces pirates n'étaient que des habitants pauvres, pas des criminels organisés et lourdement armés trouvés dans des zones où les cargos sont fréquents en Afrique ou en Asie. Un seul conteneur rempli de piles a été percé.

Quelques jours plus tard, en Colombie, l’équipage a été surpris de découvrir que l’un des conteneurs chargé à cet endroit était rempli de réfugiés fuyant la guerre civile qui sévissait à cette époque. Cela a entraîné un retard d'une demi-journée, ce qui coûte très cher à ces lignes. Le commandant de bord nous a dit qu’il y avait toujours une bonne réserve d’alcool au cas où il faudrait payer les représentants du gouvernement, ce qui a permis de faire avancer les choses.

Sur un cargo, vous avez la possibilité de savoir comment se transporte le fret responsable de la mondialisation. Le capitaine de l’Atlanta était gêné d’avouer que le navire avait brûlé 57 tonnes de carburant de «bunker» par jour. La plupart des membres d'équipage adorent parler de ce qu'ils font, mais ils sont très occupés - ces navires transportent un petit complément et ils n'ont pas beaucoup de temps libre. Certains ne vont jamais à terre et épargnent chaque centime qu'ils gagnent.

Ma dernière aventure en tant que cargo s'est déroulée à l'été 2004, alors que j'attendais une fermeture immobilière. Il s'agissait d'un porte-conteneurs en provenance de Vancouver, C.-B., qui se dirigeait vers des ports asiatiques et qui traversait le Pacifique. Ce navire, appelé à juste titre le Tabasco, comportait un équipage entièrement indien. Depuis que l'Inde est ma cuisine préférée, j'étais au paradis. Le cuisinier n'arrêtait pas de me demander quand je commanderais la malbouffe typique des Américains et je lui ai dit que je voulais ce que l'équipage avait de réel - il était ravi. Lors de ce voyage, j’ai proposé de reconstruire certains des ordinateurs du navire tombés en ruine. Il est relativement rare que des passagers fassent des travaux sur ces navires en raison de la réglementation en matière d’assurance, etc. - mes efforts étaient strictement volontaires. Le point culminant de ce voyage a été le passage à travers le Pacifique. Il est difficile de décrire le ciel nocturne au milieu de l’océan - des étoiles denses jusqu’à l’horizon sans lumière ambiante pour l’interférer. Magique.

Pour les voyageurs désireux de vivre une expérience différente et ceux qui peuvent gérer beaucoup de temps non structuré, le voyage en cargo est un excellent moyen de transport. L’actrice Claudette Colbert adorait voyager de cette façon et Alex Haley a écrit pour Roots alors qu’il voyageait en tant que passager à bord d’un cargo. Vous ne serez pas choyés et pris en charge, mais l'opportunité d'apprendre beaucoup sur le monde maritime en grande partie invisible vaut la peine.