Un voyage aux Orcades

Du côté de mon père, ma famille vient de Dundee et d’un district portuaire d’Édimbourg appelé Leith.

Ainsi, après avoir rendu visite à mes parents écossais une fois de plus, en 2018, j'ai décidé de visiter certaines des régions les plus nordiques de l'Écosse: à commencer, bien sûr, par les Orkney.

Vêtue d'une jupe en tartan, j'ai pris le ferry pour Scrabster, à l'extrême nord du continent écossais, jusqu'à Stromness. Scrabster est un petit port de ferry desservant Stromness dans les Orcades. Des services de ferry assurent également la liaison entre les Orcades et les Shetlands, ainsi qu’entre les Orcades, les Shetlands et Aberdeen, ainsi que des ferries locaux entre les différentes îles des Orcades et des Shetlands. J'ai été surpris de constater que tant de gens prennent les traversiers dans ces régions et que les traversiers vont partout; vous pensiez que la plupart des gens voleraient ces jours-ci.

C’est probablement le commerce touristique qui maintient les traversiers. Pour le voyage était pittoresque. Le ferry a lentement traversé d'étonnantes falaises pourpres d'un minéral appelé Old Red Sandstone (ORS), qui remonte à l'âge des poissons et des amphibiens, bien avant l'âge des dinosaures. Les Orcades sont presque entièrement composés de SRO; ce qui signifie qu'ils sont aussi anciens que l'Australie et se ressemblent presque partout où le rocher est exposé.

Malheureusement, les SRO pénètrent assez rapidement dans la mer du Nord. J'imagine que la majeure partie de son histoire se trouvait au-dessus ou au-dessous du sol, mais les vagues le prennent maintenant. Le ferry a passé les îles de Hoy et de Graemsay et, en plus des falaises, nous avons vu un incroyable pilier rocheux appelé Old Man of Hoy, haut de 137 mètres. Si vous changez cela en anciennes unités et dites que c'est 449 pieds de haut, cela sonne encore plus impressionnant. La carte de 1654 ne fait aucune référence au vieil homme de Hoy; il semble que cela ait été créé en effondrant des falaises après cette date. Dans un œil géologique similaire, sans aucun doute, il va basculer et disparaître.

Je suis arrivé à Stromness, sur l'île appelée Mainland, la plus grande île du groupe des Orcades. J’ai pris un taxi (plus de trente km!) Jusqu’à l’hôtel Anchorage de St Margaret’s Hope, sur l’île de South Ronaldsay, accessible par la route à partir de l’autre bout du continent. La route menant à South Ronaldsay passe par deux petites îles, Lamb Holm et Glims Holm, des noms évocateurs du Seigneur des Anneaux. Comme nous l’avons vu, Tolkien a emprunté beaucoup de ses idées à des récits racontés par les Islandais et les habitants de ces régions plus éloignées de la Grande-Bretagne.

The Anchorage se trouve dans cet étonnant bâtiment en pierre aux pignons en zigzag à crins, qui semble avoir plusieurs siècles. Une charmante femme de l’hôtel, Shona, m’a appelé plusieurs fois pour s’assurer que je ne me perdrais pas, car c’était un voyage épique.

Le lendemain, à St. Margaret’s Hope, j’ai pris un bus pour Kirkwall: la capitale des Orcades et la seule ville à cinq chiffres. Je me suis basé à l'auberge Orcades (Orcades est un autre nom pour les Orcades).

À Kirkwall, j'ai découvert que les services de bus desservaient le continent et Ronalddon South. Vous pouvez obtenir un laissez-passer pour voir tout ce que vous avez besoin de voir sur ces îles pour seulement 20 livres par semaine.

La skyline de Kirkwall est dominée par la cathédrale Saint-Magnus, construite à l’époque où les Orcades faisaient encore partie de la Norvège. J'ai oublié de mentionner que bon nombre d'îles situées au large de la côte britannique, jusqu'à l'île de Man, étaient sous la couronne norvégienne jusqu'à la fin des années 1400. Cela aide à expliquer un peu plus la force de leurs liens scandinaves.

St Magnus’s tire son nom de Saint Magnus Erlendsson, le comte d’Orkney, un Viking quelque peu pacifiste et souvent ridiculisé. Saint Magnus préférait passer des raids à prier plutôt qu'à massacrer des gens.

Selon la saga Orkneyinga, qui concerne les Orcades et les Shetlands, Magnus aurait été confié à un cuisinier du nom de Lifolf, dirigé par le cousin de Magnus, Haakon, pour le tuer avec une hache (une hache à viande, je présume) comme un tel stratagème. De manière plutôt commode, le comté des Orcades est ensuite passé à Haakon. Magnus a prié pour les âmes d'Haakon et de Lifolf avant l'expiration, a-t-il été dit, et a été déclaré assez vite saint alors qu'Haakon a eu le comté, le vainqueur pour le moment, mais probablement au prix de trouver un cadenas un peu plus tard pour les portes de Pearly. sur.

De Kirkwall, je me suis mis à explorer les principaux sites touristiques de la partie continentale, que j'ai cartographiés dans un style convenant du Seigneur des anneaux.

Le premier endroit où je suis parti était le plus éloigné, le village néolithique de Skara Brae (fin de l'âge de pierre) et le manoir aristocratique de Skaill House.

Les cultures du dernier âge de la pierre ou du néolithique n'étaient pas si différentes des hommes modernes à bien des égards. En fonction de leurs conditions de vie, les habitants du néolithique ou de la fin de l’âge de la pierre avaient souvent des maisons et des fermes, du bétail et des étoffes tissées, tout comme les hommes d’aujourd’hui, et toutes sortes d’outils astucieux. Très souvent, les néolithiques connaissaient également l’existence et l’utilité des métaux résultant de la découverte de gisements de métaux natifs.

Mais ils ne pouvaient tout simplement pas encore produire du métal à partir de minerai, ce qui peut souvent être fait en combinant du minerai de bonne qualité avec du charbon de bois dans un feu ardent. De nombreux minerais sont constitués d'oxydes de métaux chimiquement instables. Le charbon vole l'oxygène de l'oxyde, laissant le métal derrière, aussi simple que cela. Les autres minerais consistaient en sulfures métalliques; ceux-ci pourraient être «grillés» dans un feu pour les transformer en oxydes, après quoi le charbon les réduirait également. Compte tenu de l'ingéniosité générale de la société néolithique et de la simplicité réelle de la réduction des minerais de type oxydes en une forme métallique, il ne fallait qu'une question de temps avant que quelqu'un ayant accès à une abondance de charbon de bois sache vraiment comment fabriquer des métaux, par opposition à juste les trouver; à ce point le monde moderne est arrivé, sous forme embryonnaire au moins.

(Un des métaux les plus faciles à réduire était le cuivre. Un mélange de charbon de bois et de roches contenant du cuivre peut difficilement produire un courant de cuivre en fusion s'il est suffisamment chauffé. Le cuivre est l'ingrédient principal du bronze, un alliage durci et renforcé. Le fer et sa forme la plus utile du point de vue industriel, l’acier, étaient plus difficiles à fabriquer. En tant que tel, nous sommes passés du néolithique aux âges du cuivre et du bronze, puis, après un millier d’années environ, à l'âge du fer, que nous habitons toujours fondamentalement.)

Les cultures telles que les Inuits et les Maoris de la Nouvelle-Zélande étaient néolithiques au moment du premier contact avec l'Europe. Il en a été de même pour les Aborigènes d'Australie, qui ont construit des fermes, des maisons et même des routes dans les régions les plus fertiles de l'Australie, même si cela a souvent été oublié.

Le village de Skara Brae est le village néolithique le plus complet d’Europe, habité entre 3200 et 2500 ans avant notre ère: c’est-à-dire à l’aube de l’ère où nous avons appris à fabriquer le métal à partir de minerai. Il a été enterré dans le sable dans un état plus ou moins intact, comme à Pompéi, et oublié depuis des millénaires jusqu'à ce que les forces érosives qui réduisent progressivement les Orcades le révèlent une fois de plus à l'époque des temps modernes et historiques.

Les scientifiques se demandent toujours si le village de Skara Brae a été enseveli sous un coup, par un glissement de terrain, ou simplement abandonné au profit d'un lent empiétement sur les dunes. Quoiqu'il en soit, il s'agit d'une capsule temporelle d'une grande importance, une fenêtre sur une époque où les Européens vivaient de la même manière que les Maoris à l'époque de Cook.

A côté de Skara Brae se trouve Skaill House, une maison de maître datant des années 1600 avec un compartiment secret derrière les étagères - non, sérieusement! - et une incroyable collection de souvenirs historiques, y compris un drapeau de bataille bolchevique capturé par un intrépide ancêtre alors qu’il aidait les derniers partisans du cousin de la famille royale britannique, Nicky, le tsar. Ils ont également droit au service du dîner du capitaine Cook, qu’il a peut-être chiché en Nouvelle-Zélande, à Skaill House. Imagine ça! Honnêtement, comme on dit, vous ne liriez pas à ce sujet (sauf ici).

De retour à Kirkwall, je me suis arrêté près de l’Anneau de Brodgar (Tolkein a sûrement entendu parler de cela!), Un anneau de pierres dressées qui est le troisième plus grand des îles Britanniques après Avebury et Stonehenge. L'Anneau de Brodgar est le nord le plus éloigné et est situé sur un étroit bras de terre entre le Loch d'Harray et le Loch of Stenness, un estuaire saumâtre.

Un peu plus à l'est se dressent les Standing Stones of Stenness, un groupe de mégalithes moins complet, mais non moins impressionnant, qui pointe au ciel comme des couteaux. Le col de terre sur lequel reposent ces monuments s'appelle le Ness of Brodgar et constitue un site archéologique plus vaste. Maeshowe, ou Maes Howe, se trouve un peu plus au sud du Brodgar, une sépulture sépulcrale logée sous une colline artificielle, semblable au plus ancien des pyramides égyptiennes, mais plus vieux de plusieurs centaines d'années.

Les Orcades ont quelque chose de profondément terrifiant. De toute évidence, une forme de civilisation s’est efforcée de surgir à la toute fin de l’âge de pierre dans ces îles, c’est-à-dire au début de l’ère des métaux et de la civilisation aussi, pour ne pas être frustrée par la petite taille de la îles et leur manque de ressources.

Les quatre sites de l’Anneau de Brodgar, des pierres debout de Stenness, de Skara Brae et de Maeshowe forment désormais un site classé au patrimoine mondial de l’UNESCO intitulé «Le cœur du néolithique des Orcades».

Au sud de Kirkwall se trouve Scapa, qui donne son nom à Scapa Flow, un excellent mouillage naturel pour la Royal Navy. C'est à cet endroit qu'une grande partie de la flotte de la marine allemande impériale a été internée et sabordée à la fin de la Première Guerre mondiale et que le huitième HMS Royal Oak a été torpillé par la marine allemande en 1939, entraînant la perte de 833 vies.

De Kirkwall, j'ai attrapé un ferry au nord de l'île de Shapinsay (Siapins Øy, sur la carte de 1654), afin de voir des macareux, mais il n'y en avait pas à ce moment-là. Ils étaient partis tôt parce que c'était un été exceptionnellement chaud. J'ai visité un château à Balfour et le centre du patrimoine. David Balfour, le propriétaire de l'île, a réorganisé son agriculture dans les années 1840, divisant l'île en une grille de champs de dix acres et multipliant par trois le montant cultivé. Le château de Balfour a été amélioré dans sa forme moderne en même temps. La population de l’île atteignit son apogée dans les années 1880 avec près d’un millier d’habitants, puis se réduisit à quelques centaines d’aujourd’hui.

J'ai également rencontré une femme nommée Ellah et nous sommes allés ensemble à l'île de Hoy pour voir les aigles de mer menacés d'extinction, d'une longueur de trois mètres. Nous sommes allés à la plage de Rackwick et avons exploré la Dwarfie Stane, une tombe néolithique taillée dans la roche, taillée dans un énorme rocher de SRO. Selon une légende locale inexacte, le nain stane aurait été créé par un nain surnaturel nommé Trollid (d'autres versions de la légende en font un géant). Malheureusement, le mauvais temps a interrompu notre marche prévue de Rackwick au Old Man of Hoy.

Nous avons également exploré un abri, un petit abri semblable à une hutte du Department of Conservation du New Zealand.

Il y avait beaucoup d'autres endroits que je voulais visiter dans les Orcades, mais je n'avais pas le temps de s'y rendre. Ceux-ci inclus:

· Sites Viking sur l'île de Westray

· Le palais du comte, à Kirkwall

· La tombe des aigles à Isbister, à l'extrême sud de South Ronaldsay

· Midhowe Cairn, le mercredi

Il y a beaucoup d'îles habitées dans les Orcades, et vous pourriez facilement y passer un mois.

Cet article est tiré d'un chapitre de mon nouveau livre intitulé A Maverick Inuit Way and the Vikings, publié en novembre 2018.