Une voyageuse solo en Arabie saoudite

Mon expérience et mes conseils pour les futurs voyageurs.

J'écris cet article dans l'espoir qu'il aidera les nouveaux voyageurs au Royaume d'Arabie saoudite (KSA) à se sentir mieux préparés pour leur voyage. À cette fin, j'éviterai de faire des commentaires sur la situation politique au sein du pays ou ses relations diplomatiques. Mon expérience et mes conseils sont basés sur deux voyages séparés à Dammam (Province de l'Est) au cours du second semestre 2018.

Même si je me suis porté volontaire pour le projet qui m'a emmené en Arabie saoudite, j'étais encore nerveux (lire: terrifié) quand le moment est venu. Il y avait peu de ressources sur lesquelles s'appuyer et la plupart des sources que j'ai trouvées étaient écrites par des hommes ou par des femmes qui voyageaient avec leur mari - bien que ces sources aient été utiles, elles n'ont pas dissipé mes réticences à l'idée de voyager là-bas en tant que femme seule. Une exception importante que je devrais mentionner ici sont les articles de blog écrits par Catherine du blog My Midlands Life; elle a écrit sur son expérience en 2015 et à nouveau sur son expérience en 2018. La lecture de ses articles de blog a aidé à ajuster mes attentes et à me calmer, donc j'espère que cet article pourra faire la même chose pour les autres voyageurs en fournissant des détails sur ma préparation, mon arrivée, mon travail expérience, temps libre et départ. Mon séjour en Arabie saoudite a complètement changé ma vision du pays, de sa culture et de ses habitants. J'ai passé un bon moment lors des deux voyages et je serais maintenant heureux d'y retourner à l'avenir.

Préparation du voyage

Très probablement, vous voyagerez à KSA pour le travail et vous devrez demander un visa d'affaires. Votre employeur devrait être en mesure de fournir les documents nécessaires et devrait vous dire quel visa demander. En tant que citoyen et résident des Pays-Bas, j'ai dû faire une demande de visa auprès d'un tiers travaillant pour l'ambassade d'Arabie saoudite. Le formulaire était relativement simple - il avertit que les femmes voyageant seules de moins de 30 ans sont susceptibles d'être rejetées, mais l'équipe de voyage m'a assuré que le rejet était rare lors d'une demande de visa d'affaires parrainé par une entreprise. Après avoir soumis les informations pertinentes, j'ai dû prendre rendez-vous au bureau du tiers à La Haye, pour soumettre les documents originaux, enregistrer mes empreintes digitales et payer la demande.

Mon rendez-vous était à 12h15, donc je suis arrivé à 12h00 comme indiqué par les formalités de rendez-vous pour les visas. La salle d'attente était complètement vide - contrairement à la salle d'attente pour les visas russes de l'autre côté du couloir - et mon nom a été appelé dès que j'ai enregistré ma présence sur la machine par la réception. Le rendez-vous lui-même a été efficace et simple, ce qui signifie que j'étais à la porte et sur le chemin du retour avant l'heure de rendez-vous officielle de 12 h 15. Comparé à mon expérience de demande de visa américain, ce processus a été un jeu d'enfant et très bien organisé. Le tiers a envoyé des mises à jour par SMS, me faisant savoir exactement où se trouvait mon passeport (ils doivent le renvoyer à la véritable ambassade), et trois jours plus tard, mon passeport m'a été rendu avec un visa saoudien. La magie! Il était temps de vraiment préparer mon voyage.

Bien que je me rendais à KSA pour le travail, l'aide qui m'a été fournie était minime. On m'a demandé de regarder une vidéo de formation présentant une longue liste de situations à éviter - aller n'importe où pendant l'heure de prière, en utilisant votre main gauche, en pointant la plante des pieds vers quelqu'un, et bien plus encore - pas très inspirant pour dire le moins . Quelques collègues féminines et quelques amis de la famille s'étaient rendus en Arabie saoudite avec des collègues masculins ou des parents, et leurs conseils étaient certainement appréciés, mais je me sentais toujours mal à l'aise de n'avoir parlé à aucune femme qui s'y rendait seule. Après une longue et frénétique recherche sur Google, j'ai trouvé le billet de blog de Catherine, ce qui était un énorme soulagement. De plus, la communauté amicale des forums TripAdvisor a aidé à répondre à certaines questions sur ce à quoi je pouvais m'attendre pendant mon voyage - m'assurant que j'étais autorisé à sortir seul en public et recommandant une visite à la Corniche.

Alors, que devez-vous préparer avant de voyager? Pour commencer, il y a quelques endroits où vous pouvez porter des vêtements «occidentaux», comme à l'hôtel, dans un complexe et, dans certains cas, au bureau. Dans ces situations, il est préférable de porter des vêtements amples, des pantalons ou des jupes qui descendent jusqu'aux chevilles, des chemises qui couvrent les bras jusqu'au coude ou au poignet et des chemises à encolure haute. Beaucoup de ces règles s'appliquent également aux hommes - je sais qu'il fait chaud, mais les shorts et les débardeurs sont mal vus - on peut vous refuser l'entrée dans un établissement si vous n'êtes pas habillé correctement. Les Saoudiens ont découvert le réglage maximum de leurs unités A / C, donc je recommanderais même d'apporter quelques pulls.

Le plus gros problème pour les femmes est bien sûr l'abaya, une longue robe qui cache les courbes féminines de manière si efficace que vous avez presque l'air carré. Selon la loi, les femmes ne sont pas tenues de porter une abaya, mais la pression sociale pour le porter est inévitable (voir les femmes saoudiennes en protestation contre l’abaya à l'envers). Je recommanderais d'acheter une abaya avant de partir, et heureusement, il existe des boutiques spécialisées (web) dans la plupart des pays occidentaux. Mon voyage a été court, ce qui signifie que je ne pouvais pas commander une abaya et attendre qu'elle soit livrée, mais j'ai trouvé une charmante petite boutique appelée Lamira Boutique à Eindhoven. Le commerçant était incroyablement sympathique et serviable - me montrant même comment attacher un hijab (foulard). J'ai acheté une abaya noire avec des perles décoratives et quelques foulards. La plupart des femmes locales de la KSA portent du noir, à la fois l'abaya et le hijab, mais j'ai rencontré plusieurs femmes étrangères qui portaient des abayas colorés. Choisissez une couleur en fonction de votre volonté de vous démarquer, car les locaux regardent, certains plus discrètement que d'autres, les femmes étrangères.

Bien que j'aie acheté des foulards par mesure de précaution, couvrir les cheveux n'est pas requis par la loi pour les femmes non musulmanes et j'ai rarement ressenti une pression pour le faire. En conséquence, j'ai passé presque tout le voyage avec mes cheveux découverts. Je recommande de porter une écharpe avec vous au cas où on vous demanderait de vous couvrir ou lorsque le regard commence à vous mettre mal à l'aise. Toute écharpe que vous avez à la maison fera l'affaire, mais gardez à l'esprit que vous surchaufferez en portant une écharpe d'hiver européenne épaisse à l'extérieur en KSA. Choisissez un châle d'été léger si vous en avez un.

Outre les vêtements appropriés, je recommande de porter des copies de vos documents importants (passeport, cartes de crédit, cartes d'assurance), de porter des ordonnances pour tout médicament que vous avez et d'apporter des livres ou d'autres divertissements (la KSA n'est pas exactement un point chaud pour les touristes). Pour les dames, n'oubliez pas d'apporter vos produits sanitaires; vous ne trouverez peut-être pas vos produits préférés dans KSA. Il vaut mieux placer ces articles dans vos bagages d’enregistrement, car j’ai eu l’expérience surréaliste et amusante d’essayer d’expliquer le but d’un tampon au personnel de la section des femmes de la sécurité aéroportuaire.

Arriver en Arabie

Environ une demi-heure avant d'atterrir en Arabie saoudite, vous verrez des femmes entrer dans les toilettes avec des vêtements occidentaux et en sortir avec une abaya. Personnellement, je viens de saisir l'abaya de mon sac à dos et de l'enfiler sur mes autres vêtements en me tenant dans l'allée. J'ai choisi de ne pas couvrir mes cheveux, mais j'ai drapé l'écharpe autour de mon cou pour un accès facile. L'abaya est étonnamment confortable et présente l'avantage de ne pas avoir à se soucier des vêtements que vous décidez de porter en dessous; une fonctionnalité utile si vous venez d'Europe, où la mode va du suggestif au révélateur.

Le premier véritable obstacle auquel vous serez confronté à votre destination est le service de contrôle des passeports. Appeler cela un «service» est un véritable tronçon - au cours de mes deux voyages, j'ai vu les agents de contrôle des frontières prendre plus de pauses que de servir les voyageurs en attente. Si vous n'avez pas de chance, votre vol arrivera en même temps que plusieurs autres vols et les files d'attente peuvent s'allonger. Il y a deux files d'attente pour les étrangers, une pour les nouveaux arrivants et une pour les visiteurs réguliers. Les deux sont clairement indiqués et le choix est simple. Au cours de mes deux voyages, j'ai passé environ 5 minutes à faire la queue avant d'être approché par l'un des agents de sécurité frontaliers itinérants et de me dire de venir. Ils m'ont escorté à l'avant de la file d'attente, pointé du doigt le prochain agent frontalier disponible, et en quelques minutes, j'ai passé le contrôle des passeports et officiellement en KSA. Ce n'était pas un incident isolé, car j'ai fait l'expérience du même traitement préférentiel à plusieurs reprises, toujours en étant seul dans une file d'attente. Lorsque j'ai posé des questions à ce sujet plus tard, mes collègues saoudiens ont confirmé qu'il était normal de laisser les femmes en solo sauter la file d'attente. Je soupçonne que mes cheveux blonds pourraient avoir été un facteur contributif, mais bon, je vais le prendre.

Une fois que vous avez récupéré vos bagages et passé un contrôle de sécurité, vous atteignez le hall des arrivées. J'ai pris du temps pour acheter une carte SIM locale pour mon téléphone. Bien que vous puissiez obtenir en utilisant le Wi-Fi de l'hôtel et l'itinérance occasionnelle, j'ai trouvé utile d'avoir un forfait Internet saoudien stable et bon marché. J'ai payé l'équivalent de 30 € pour un forfait d'un mois comprenant les appels, les SMS et Internet illimité. La carte SIM est liée à votre visa, et le gouvernement n'en autorise qu'une par visa, alors n'oubliez pas d'apporter votre ancienne carte avec vous si vous voyagez à nouveau en KSA. Recharger une ancienne carte SIM prend moins de temps que de la désactiver et d'en activer une nouvelle. Il y a plusieurs fournisseurs situés à côté de la sortie et les employés étaient très sympathiques - m'enseignant quelques mots arabes de base en échange des mots néerlandais équivalents. En plus de la carte SIM, il existe plusieurs distributeurs automatiques de billets où j'ai récupéré de la monnaie locale. Les cartes de crédit sont courantes, mais je me sens plus à l'aise avec une petite somme en caisse. Une autre option consiste à acheter du riyal saoudien à l'un des services de change de votre aéroport de départ; Je vous recommande de passer une commande avant votre départ, car la plupart de ces services ne seront pas disponibles par défaut.

Les transports publics n'existent pas encore à KSA, donc louer une voiture ou prendre un taxi étaient les seules options pour voyager entre l'aéroport et l'hôtel. Le concierge de l'hôtel ou tout contact local peut également vous aider à organiser un chauffeur à l'avance. Malheureusement, en raison d'une erreur de communication, mon chauffeur ne s'est pas présenté, donc ma première fois en Arabie saoudite, j'étais coincé seul à l'aéroport après minuit. Décidant que ma facture de téléphone serait un problème pour un autre jour, j'ai activé l'itinérance et commandé un Uber (la carte SIM locale a besoin de quelques heures pour être complètement activée). Bien qu'il existe un système de taxi officiel comme dans n'importe quel autre aéroport, les chauffeurs ne parlent pas toujours anglais, j'ai donc choisi la commodité de communiquer et de payer via une application qui pourrait automatiquement traduire tout pour moi et le chauffeur.

Ce que j'aurais vu si j'étais arrivé en plein jour.

Malheureusement, le voyage se faisant tard dans la nuit, mes premières impressions sur le pays peuvent être résumées comme suit: sombre. J'ai supposé que nous avions traversé le désert parce que la seule lumière provenait d'autres voitures sur la route et des piqûres occasionnelles au loin. Le style de conduite saoudien ne fait pas peur à quiconque a déjà visité l'Inde. Les voies de circulation sont discrétionnaires, la limitation de vitesse est facultative, les voyants doivent tous être cassés et les accidents sont fréquents. Le nombre étonnamment élevé de voitures de police sur la route ne semble pas avoir d'effet. Étant donné que d'autres modes de transport ne sont pas disponibles, votre seule option est de rester assis et d'espérer le meilleur.

Travailler avec les Saoudiens

Travailler avec les habitants d'Arabie saoudite peut être décrit comme un chaos organisé. Les rendez-vous sont prévus «quelque part le matin» ou «peut-être demain», et les plans changent toutes les heures. Le client est roi, ou plutôt le client est divin. Cela signifie que le client peut se présenter à tout moment de la journée et peut modifier les exigences à n'importe quelle étape du projet. Tout le monde est très occupé (ou prétend être très occupé), il est donc préférable de se préparer pour les réunions et de poser des questions spécifiques. Les discussions dégénèrent rapidement en un état bruyant et bruyant qui serait considéré comme un argument sérieux en Europe mais qui ne semble pas inhabituel ni source d'inquiétude en KSA.

Bien sûr, je suis obligé de généraliser pour le bien de cet article; vous aurez peut-être une expérience complètement différente. J'ai trouvé les Saoudiens honnêtes et conflictuels, mais aussi très rapides à changer de sujet de conversation. Comme dans tout pays dont la langue maternelle est autre que l'anglais, mes conversations avec les habitants variaient de la langue des signes improvisée aux discussions fluides. Quel que soit leur niveau de maîtrise de l'anglais, chaque personne que j'ai rencontrée était sympathique et serviable. Ils sont fiers de leur pays et aiment partager leur nourriture et leur culture. En plus de vous nourrir de tous les plats locaux sur lesquels ils peuvent mettre la main, les Saoudiens adorent se moquer des autres et d'eux-mêmes. Ma peau devenant couleur homard après avoir passé seulement de courtes périodes dans le désert était une source d'amusement, et l'un des responsables locaux, tout en pointant le désert vers l'extérieur, a déclaré: «Pourquoi les Européens seraient-ils jamais mécontents ici? Nous avons un sauna gratuit tous les jours! ».

À ce stade, je dois admettre que j'ai presque exclusivement interagi avec les hommes locaux. Bien que j'aie vu beaucoup de femmes travailler autour du bureau, l'équipe avec laquelle je travaillais n'avait pas de collègues féminines (en tant que femme dans Tech, ce n'est pas inhabituel). Je ne m'attends pas à ce que les femmes locales soient moins amicales ou humoristiques que leurs homologues masculins. Il y a quelques questions pratiques à considérer en tant que femme interagissant avec des hommes locaux. Lorsque vous saluez un Saoudien, vous ne devez jamais proposer de lui serrer la main. Beaucoup refuseront de toucher les femmes avec lesquelles elles ne sont pas apparentées, vous pouvez donc éviter les situations gênantes en n'étant pas la seule à initier une poignée de main. J'ai trouvé que 40 à 50% des hommes que j'ai rencontrés offriraient leur main, et à ce moment-là, c'est bien pour vous d'accepter la poignée de main. Après quelques jours, j’avais mentalement séparé mes collègues sur des listes «se serrera la main» et «ne se serrera pas la main». En plus d'ajuster vos habitudes d'accueil, préparez-vous mentalement à économiser de l'argent. Les hommes insistaient souvent pour payer ma nourriture ou d'autres dépenses. Cela me mettait mal à l’aise parce que j’avais l’habitude de payer ma juste part de tout, mais j’ai appris à l’accepter comme faisant partie de leur culture.

S'amuser

L'Arabie saoudite n'est pas exactement une destination touristique, et historiquement leurs options de divertissement ont été très limitées (ils n'ont rouvert que récemment les cinémas), mais il est possible de s'amuser pendant votre séjour! Si votre définition du plaisir comprend le sport, vos options seront limitées à la salle de sport et à la piscine de l'hôtel. Bien sûr, dans les sports, les sexes doivent également être séparés, vous devez donc vérifier si votre hôtel dispose d'une salle de sport pour les femmes. J'ai supposé que la natation ne serait pas une option, j'ai donc laissé mon maillot de bain à la maison, mais à ma grande surprise, l'hôtel avait des horaires spécifiques réservés aux femmes qui pouvaient utiliser la piscine. Il vaut la peine d'appeler les hôtels avec lesquels vous envisagez de séjourner pour vous renseigner sur les installations disponibles; les sites Web n'étaient souvent pas informatifs.

L'une des chaînes sportives de l'hôtel.

En dehors de l'hôtel, la séparation des sexes est toujours la même: une section pour les hommes seuls et une section pour les familles. La définition d'un homme célibataire est tout homme non accompagné de femmes ou d'enfants à ce moment. Si une femme est présente, votre groupe doit s'asseoir dans la section familiale. En tant que femme solo, je dois m'asseoir dans la section familiale. Conclusion: femme = famille. Les deux sections sont généralement complètement séparées, chacune avec sa propre entrée, et celles-ci sont toujours clairement marquées. Si vous vous retrouvez dans la mauvaise section, le personnel signalera poliment votre erreur et vous enverra dans la bonne section. La séparation des sexes peut aller loin; On m'a dit que les hommes célibataires peuvent se voir refuser l'entrée au centre commercial, surtout le week-end, car le centre commercial est considéré comme un espace familial.

Traîner au centre commercial est un passe-temps populaire en Arabie saoudite, pour des raisons évidentes et climatisées. La plupart des centres commerciaux contiennent un grand nombre de restaurants, cafés, animations pour enfants et magasins de tous les types possibles. Les marques locales sont sous-représentées; la plupart des marques vous sont familières, surtout si vous avez passé du temps aux États-Unis. Vendredi, la plupart des magasins sont fermés jusqu'à l'après-midi. Pendant l'heure de prière, les magasins se ferment à moitié; une règle générale est que vous pouvez continuer à magasiner ou à manger si vous êtes déjà à l'intérieur, mais les nouveaux clients ne peuvent pas entrer. J'ai vu des exceptions dans certains établissements, il doit donc y avoir des nuances à la règle que je ne comprends pas bien. Je suis généralement allé au centre commercial pour le dîner, car un restaurant d'hôtel n'est intéressant que pendant tant de jours, bien que le restaurant de l'hôtel ait l'avantage de ne pas avoir à traverser la rue, ce qui est un exercice périlleux. La cuisine indienne et pakistanaise est populaire, ainsi que de nombreuses chaînes de restauration rapide américaines, mais mes favoris personnels étaient les restaurants libanais.

La nourriture locale se compose généralement de riz avec des légumes hachés et de la viande ou du poisson; l'agneau et le poulet sont des choix de viande populaires, mais j'ai aussi pu essayer la viande de chameau, qui était tendre et délicieuse. Les options végétariennes sont extrêmement limitées et les noix étaient utilisées pour aromatiser le riz dans presque tous les plats que j'ai mangés, donc toute personne allergique devrait probablement s'en tenir à la cuisine étrangère. L'un de mes établissements préférés dans le centre commercial était le café spécialisé dans le café arabe; un café de couleur dorée avec diverses épices mélangées. Le goût est assez amer, il est donc souvent servi avec des dattes. Bien sûr, vous pouvez clôturer votre repas en vous rendant au salon à chicha, qui sont nombreux et constituent un endroit confortable pour se détendre.

Regarder la voiture dériver de la section féminine.

Les alternatives au centre commercial, bien que spécifiques à la province de l'Est, sont la corniche de Khobar et la baie de Half Moon. La corniche est une promenade le long de l'océan, bordée de parcs et de restaurants. Des familles saoudiennes affluent vers la corniche le soir pour pique-niquer sur l'herbe. Je suis allé faire une longue promenade le long de la corniche dans la soirée d'octobre, lorsque la chaleur est supportable pour moi et que ma peau ne devient que saumon par opposition à homard. J'ai attiré beaucoup de regards, ce qui n'était pas inhabituel, mais j'ai également reçu des commentaires de petits groupes d'hommes célibataires. C'était le plus proche de ressentir une ambiance négative de la part des habitants, mais l'avantage de ne pas parler arabe, c'est que je fais simplement comme si les commentaires étaient positifs. Le soir où j'ai visité la corniche, il y a eu un événement de dérive de voiture, avec de la musique forte et un annonceur trop zélé. Bien sûr, le public était séparé entre deux gradins: un pour les hommes et un pour les femmes et les enfants. Les gradins étaient entourés d’une grande clôture, mais l’entrée était grande ouverte et l’événement semblait être gratuit, alors je suis entré dans la section des femmes et j'ai apprécié le spectacle.

Conduire un quad dans le désert.

Half Moon Bay est une grande zone plus éloignée des villes, avec des hôtels, des clubs privés, des plages et de nombreux divertissements. J'ai vu un marché au bord de la plage, des familles pique-niquant et traînant sur la plage, et des enfants faisant des promenades à dos de chameau. La meilleure partie de la visite de Half Moon Bay était de voir les familles locales profiter du désert. J'ai vu des voitures, des motos hors route, des poussettes de dunes, des quads et même des cavaliers sillonnant les dunes du désert. Certaines familles ont simplement garé leur voiture dans le désert, installé des chaises de jardin et pris plaisir à traîner au soleil. Il y a plusieurs vendeurs qui louent des quads, donc avec mes collègues, nous avons chacun loué un quad pour faire l'expérience de la course à travers le désert. J'avais besoin de quelques minutes pour arranger mon abaya de manière à ce qu'elle ne soit prise nulle part dans le quad, mais ce n'était qu'un défi mineur. L'expérience valait vraiment la peine d'être couverte de sable - c'était la meilleure expérience que j'ai eue pendant mon séjour à KSA. La clé n'est pas de percuter la multitude de voitures, de véhicules tout-terrain et de chevaux dans le désert. J'ai même reçu un coup de pouce des femmes de la région, assises avec leur famille à côté de leur voiture.

Au départ de l'Arabie saoudite

Après avoir passé quelques semaines fascinantes, mais fatigantes mentalement, en Arabie saoudite, il fait bon de rentrer chez lui. J'ai organisé un taxi à travers l'hôtel, car ils réservent généralement les compagnies de taxi les plus chères utilisées par les étrangers. D'après mon expérience, les chauffeurs travaillant pour ces entreprises conduisent de manière plus responsable que le conducteur Uber moyen en KSA, j'ai donc préféré utiliser ces entreprises pour des trajets plus longs.

J'ai pris l'avion depuis l'aéroport international King Fahd, qui est un petit aéroport avec un nombre limité de magasins. Je n'ai jamais vu l'aéroport devenir très occupé, donc les files d'attente pour le contrôle des passeports ne sont pas un problème par rapport aux files d'attente à l'arrivée en KSA. Bien sûr, les points de contrôle de sécurité sont séparés par sexe, mais clairement indiqués. Le poste de contrôle de sécurité pour femmes est caché derrière un mur et est par ailleurs identique à tout autre poste de contrôle de sécurité. Dès que je suis entré dans l'avion, avant de m'installer sur mon siège, j'ai décollé et rangé mon abaya. J'ai remarqué que plusieurs femmes enlevaient déjà leurs abayas à l'aéroport avant de monter dans l'avion, mais je me sentais plus à l'aise d'attendre jusqu'au dernier moment.

Visiter l'Arabie saoudite peut provoquer un choc culturel. Tout est différent - ne voir que du sable au lieu des forêts et des prairies, la chaleur et la force du soleil, la société sexospécifique et le style de communication utilisé sur le lieu de travail - cela fait un voyage que je n'oublierai jamais. Être incapable de trouver des informations précises avant que mon voyage fait par l'imagination ne devienne fou; heureusement, la gentillesse des locaux m'a rapidement mis à l'aise. J'espère que cet article sera utile à toutes les femmes qui envisagent de voyager dans ce pays fascinant.